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Automoción de alta tecnología: la empresa sudafricana que construye superdeportivos estadounidenses

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En la década de 1960, Carroll Shelby dejó una marca indeleble en la historia del automovilismo, con sus autos ganando el Campeonato Mundial de Autos Deportivos de la FIA y la carrera de las 24 Horas de Le Mans para un fabricante estadounidense por primera vez. Pero su destreza en ingeniería dependía tanto del ingenio como de la habilidad. El Ford GT40 presentaba una tapa de aceite de un tractor y una luz de identificación de un avión, y el interruptor indicador del Shelby Cobra provenía de un humilde automóvil familiar alemán, según el fabricante de réplicas de automóviles Jimmy Price. Entonces, cuando se trata de recrear estos y otros vehículos raros, tiene mucho trabajo.

El sudafricano de 76 años ha pasado décadas recorriendo archivos en busca de planos y bocetos detrás del volante, y es conocido por viajar al otro lado del mundo en busca de una pieza o molde original. El abastecimiento de componentes puede llevar años, pero por lo general obtiene lo que quiere. Es por eso que las réplicas de automóviles que fabrica su empresa Hi-Tech Automotive son algunas de las más codiciadas del mundo, y todas sus historias comienzan en el continente africano.

Price, ex ingeniero civil y entusiasta de los autos desde hace mucho tiempo, comenzó a construir réplicas del Shelby Cobra a mediados de la década de 1980 (“el auto más replicado, entonces y ahora”, dice) e irrumpió en el mercado estadounidense a mediados de la década de 1990. a través del distribuidor estadounidense Superformance, que él mismo estableció.

El legendario auto estadounidense que desapareció hace 30 años

“Nadie estaba haciendo un auto completo”, recuerda Price. La búsqueda de piezas para un automóvil que se fabricó por última vez en la década de 1960 implicó mucha lectura, además de visitas al fabricante británico de Cobra AC Cars y proveedores que habían detenido la producción durante mucho tiempo. Él cuenta historias de una serie de persecuciones inútiles y coincidencias que llevaron a que todos los componentes finalmente se unieran.

En 1995, la empresa envió 35 Cobras. Para el año 2000, enviaba 450 unidades al año, con un personal que aumentó de 20 a 650. La recesión mundial de finales de los años pasados ​​afectó gravemente el negocio de Hi-Tech, con una reducción significativa de los pedidos y provocando despidos. Hoy, su plantilla ha vuelto a ser de alrededor de 300, dice el propietario, que fabrica Cobras, GT40, Shelby Daytona Coupes y 1963 Chevrolet Corvette Grand Sports.

Una gama de modelos de réplica fabricados con alta tecnología: (de izquierda a derecha) el Ford GT40, el Daytona Coupe y el Shelby Cobras.

Price explica que Hi-Tech técnicamente no fabrica automóviles. En cambio, crea carrocerías y chasis para clásicos a medida que tienen el sello de aprobación del fabricante original. Se denominan “rodillo” o “llave en mano menos”: todo lo que esperarías en un automóvil, menos el motor y la transmisión. En los EE. UU., el mercado más grande de Hi-Tech, un automóvil sin estos constituye un “ensamblaje de piezas” a los ojos de la ley, lo que hace que importar uno sea más sencillo. Una vez importados y vendidos por los concesionarios, los clientes se encargan de que terceros o ellos mismos instalen el motor y la transmisión.

Lo que Hi-Tech construye en su taller de 200,000 pies cuadrados en Gqeberha (anteriormente conocido como Port Elizabeth) es autenticidad con una pizca de modernidad. A diferencia de sus antepasados ​​de carreras, los modelos réplica vienen equipados con aire acondicionado y asientos más cómodos. Hi-Tech también aborda aspectos prácticos de los que los autos de carreras podrían haber prescindido, como asegurarse de que los sellos de las puertas funcionen, dice Price.

Donald Osborne, historiador de autos clásicos, tasador automotriz y director ejecutivo del proveedor de experiencias automotrices Audrain Group, describe la producción de Hi-Tech como “extremadamente buena” y construida de una manera “considerada dentro de la tradición artesanal”.

“Hi-Tech también respeta el diseño y la proporción del original, algo que no se puede decir de muchos constructores de réplicas de coches”, añade.

Una foto sin fecha del fundador de Hi-Tech Automotive, Jimmy Price, el difunto Carroll Shelby y el CEO de Superformance, Lance Stander.
Algunos de los autos que Hi-Tech suministra como rodillos para Superformance y Shelby Legendary Cars son prácticamente imposibles de poseer como originales. Se fabricaron poco menos de 1000 Cobras, solo 105 GT40 con el chasis original y solo seis Shelby Daytona Coupé y cinco Corvette Grand Sports de 1963. Luego están los únicos que recrea, como una copia exacta del GT40 #1075, dos veces ganador de la carrera de las 24 Horas de Le Mans (a Price se le otorgó acceso especial al automóvil, luego se alojó en la bóveda del Museo del Automóvil Petersen en Los Ángeles).

Debido a los acuerdos de licencia con Shelby, General Motors y el propietario de la marca registrada del GT40, muchas réplicas fabricadas por Hi-Tech se consideran “automóviles de continuación”, una extensión de la producción original del fabricante.

Como resultado, no son baratos. Lance Stander, quien compró Superformance a Price en 2004, dice que los modelos más caros que ofrece son el Cobra y el Daytona de aluminio, con un precio de alrededor de $500,000, seguidos por la réplica GT40 1075, que oscila entre $400,000 y $450,000.

Una réplica del Corvette Grand Sport de 1963.  Solo cinco fueron fabricados por Chevrolet.
Stander dice que Superformance tiene clientes en todo el mundo y el distribuidor nacional Shelby South Africa ha vendido en todo el continente africano. Muchos compradores los ven como inversiones, agrega. “Si me compraras un Cobra hace 10 años, comprarías el mismo Cobra de 10 años por el doble de lo que se vendió originalmente”, dice.

Eso se debe en parte a la demanda. El negocio recibió un impulso por la aparición de alto perfil de los GT40, Cobras y Daytona Coupes construidos con alta tecnología en la película de 2019 “Ford vs Ferrari”, que contó la historia del triunfo de Carroll Shelby y el piloto Ken Miles en Le Mans en 1966. .

Los pedidos también han aumentado en línea con la pandemia de Covid-19, dice Price. “En este momento estamos reservados para un año aquí”, dice. “Es la primera vez (que sucede) en los últimos 15 años”.

Matt Damon como Carroll Shelby en la película de 2019 "Ford v Ferrari"  se para frente a una réplica de Shelby Cobra fabricada por Hi-Tech Automotive.

Los autos réplica encuentran un nuevo engranaje

Ahora, después de una carrera larga y productiva, se establece una ley largamente discutida para revolucionar la industria, y lo que alguna vez fue viejo está a punto de volver a ser nuevo.

En los EE. UU., la Ley de fabricación de vehículos de bajo volumen (LVM) entró en vigor en marzo, lo que permite a las empresas de réplicas de coches producir hasta 325 coches completos al año. Hi-Tech seguirá exportando rodillos, pero Superformance ahora puede instalar motores y transmisiones y vender autos listos para conducir a través de concesionarios tradicionales.

Según la LVM, los automóviles deben cumplir con ciertos estándares de emisión, lo que quizás explica por qué Superformance planea crear versiones eléctricas de todos sus automóviles. Algunos propietarios de Superformance ya han tomado esta ruta, incluido un Cobra MKIII R eléctrico (“el automóvil más rápido que he conducido 0-100 [kmph]dice Stander).

Osborne advierte que si bien la electrificación tiene sentido para ciertos autos clásicos con un andar suave (un Rolls-Royce, por ejemplo), para otros, quitar el motor y con él su sonido, olor y vibraciones, “niega gran parte del placer de estar encontrados en ellos y la razón por la que fueron construidos en primer lugar”.

Un Cobra MKIII E, una versión eléctrica del famoso deportivo.  El CEO de Superformance, Land Stander, dice que la compañía eventualmente ofrecerá una versión eléctrica de cada modelo en su gama.
Para su próxima réplica, Price tiene los ojos puestos en el Ford Shelby GR-1, un superdeportivo conceptual de 2005 y una “obsesión” personal que nunca ha recibido una producción. Superformance ya ha llegado a un acuerdo con Ford y la financiación es el principal obstáculo, dice.
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Sin embargo, el último capítulo en la historia de Hi-Tech pronto podría presentar menos a su fundador. Los hijos de Price ahora manejan el día a día del taller, y aunque él dice que “nunca podría quedarse en casa”, después de casi 30 años, Price planea volver a sus deberes.

“Jim es el Carroll Shelby de hoy en día”, dice Stander, señalando que Hi-Tech ha fabricado más de 6500 Cobras, superando con creces el número que Carroll Shelby fabricó.

“(Price) es un hombre asombroso y notable”, agrega Stander. “La gente solo se dará cuenta aún más en el futuro”.

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