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‘Mississippi Masala’ encuentra nuevas audiencias 30 años después

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Ambos están acostados en sus respectivas camas, con un teléfono pegado a sus oídos. Sus manos juguetean con la parte inferior de su camisa, dejando al descubierto un vientre suave. Los suyos distraídamente se deslizan por su cabello; la cámara recorre sus piernas.

Los dos personajes, Demetrius de Washington y Mina de Choudhury, están a kilómetros de distancia en la escena, sin tocarse en absoluto. Aún así, la tensión es fascinante.

“Lo único que escucho constantemente ahora es que se encuentra entre las películas más sexys de todos los tiempos”, dijo la directora Mira Nair a CNN entre risas. “Y todos son unánimes acerca de discutir la escena del teléfono”.

“Mississippi Masala” de Nair, estrenada por primera vez en 1991, se convirtió en un clásico de culto, pero en los últimos años, encontrar una copia de la película fue difícil. Ahora, Criterion Collection ha lanzado una restauración digital 4K de la película supervisada por Nair y el director de fotografía Edward Lachman. La película también se encuentra en medio de una presentación teatral nacional, exponiéndola a nuevas audiencias en todo el país.

La premisa de “Mississippi Masala” es a la vez simple y compleja. En esencia, la película es una historia de amor entre una joven india nacida en Uganda y un limpiador de alfombras afroamericano que nunca ha salido de Mississippi. Pero Nair usa esta historia de amor para llamar la atención sobre algunas realidades difíciles: señala el colorismo, el racismo, la lucha contra la negritud, el clasismo y la xenofobia entre razas, al mismo tiempo que hace preguntas difíciles sobre la humanidad y la identidad.

Después de todo, ¿qué lo hace significa ser de un lugar? ¿Qué es el hogar? ¿Qué es pertenecer? ¿Qué es la raza? De alguna manera, “Mississippi Masala” profundiza en todo esto, y lo hace mientras evade hábilmente cualquier apariencia de sermón.

‘Mississippi Masala’ comenzó en Harvard

Las propias experiencias de Nair como estudiante en la Universidad de Harvard fundamentan la película. Su llegada a Cambridge, Massachusetts, marcó la primera vez que salió de la India, su país de origen, y se encontró viviendo entre las comunidades negra y blanca de la escuela. Ambos la dejaron entrar, pero ella sintió los límites entre los dos. Así nació la idea detrás de “Mississippi Masala”.

Más tarde, se enteró de la expulsión de los asiáticos de Uganda y de los indios que se mudaron a Mississippi porque era uno de los únicos lugares que podían permitirse comprar sus propios negocios, en particular moteles. Los contornos de la historia de la película comenzaron a tomar forma.

Esta historia despertó los intereses de Nair. Estos indios abandonaron África, sin haber conocido a la India como su hogar, y llegaron a uno de los centros del movimiento de derechos civiles en Mississippi, entre los afroamericanos que nunca habían conocido África como su hogar.

“Qué extraño truco de la historia podría ser este”, pensó en ese momento.

Las experiencias de Mira Nair en Harvard dieron forma a la historia de la película, que luego desarrolló con el guionista Sooni Taraporevala.

La familia de Mina se basa en esos indios, expulsados ​​de Uganda y que trabajan en moteles de Mississippi. A lo largo de la película, Nair descubre la conexión entre la comunidad de Mina y el linaje afroamericano de Demetrius.

Nair y el guionista Sooni Taraporevala, quien escribió otras dos películas de Nair, “The Namesake” y “Salaam Bombay!” — realizó un viaje de meses por el sur, alojándose en moteles propiedad de indios y conociendo a las personas de la vida real que influirían en el guión. Nair entrevistó a miles de exiliados ugandeses, dijo, y los dos también viajaron al país de África Oriental para reunirse con algunos que se habían negado a irse o que habían comenzado a regresar.

La atención al detalle es rica a lo largo de la película. Pero evita algunos de los elementos más siniestros de su tema, incluso reproduce algunos de los momentos más racistas para hacer reír. Dos personajes blancos racistas recurrentes, por ejemplo, siguen confundiendo a los indios con los nativos americanos, diciendo cosas como “Envíalos de vuelta a la reserva”, algo que Nair y Taraporevala experimentaron durante su viaje.

“Retratar la realidad de lo que estábamos viviendo era muy divertido en comparación con cualquier otra cosa y, sin embargo, era un retrato de la ignorancia y el olvido total sobre cuál es la realidad del mundo”, dijo Nair.

Una escena de "Mississippi Masala"  muestra a la familia compartiendo una comida juntos.

Urmila Seshagiri, profesora de la Universidad de Tennessee Knoxville, ha enseñado “Mississippi Masala” en sus clases durante más de dos décadas. Pero antes de ser profesora, era una estudiante universitaria emocionada, una que había conducido a Cleveland desde Oberlin College para ver la película en una casa de arte.

“Ver a una mujer india en un largometraje como el personaje principal fue asombroso en ese momento”, dijo Seshagiri a CNN.

Meses después, también llevó a sus padres a ver la película. Han pasado décadas, pero ella recuerda a la audiencia en ese teatro: los negros se sentaron todos en un lado, los indios en el otro.

El relanzamiento de Criterion de la película habla de su radicalismo duradero. Seshagiri usó un momento temprano en la película como ejemplo: cuando la familia de Mina se muda de Uganda a Mississippi, su viaje se representa en un mapa. A medida que la cámara se desplaza de Uganda a Inglaterra, el viaje cuenta con una banda sonora de flauta clásica india, que luego se transforma en un blues instrumental que recuerda al delta del Mississippi. Es un cambio sutil, pero brillante, dijo.

“Realmente habla de la insistencia de la película en que nadie es solo una cosa”, dijo Seshagiri. “Que las identidades son siempre plurales, siempre mezcladas, que nadie es auténtica ni uniformemente una cosa o la otra”.

Roshan Seth, a la izquierda, y Sharmila Tagore, a la derecha, interpretaron a los padres de Mina, quienes tomaron la decisión de irse de Uganda en las primeras partes de la película.

Ese tipo de matiz todavía es raramente retratado por Hollywood en la actualidad. Incluso poner en conjunto las historias de las personas esclavizadas en los EE. UU. y los súbditos colonizados del imperio británico es profundo, lo que demuestra que estas historias pueden estar más cerca de lo que revelan los libros de texto de historia, dijo Seshagiri.

Y la película tampoco rehuye las partes feas de esa relación. En una escena, Demetrius de Washington se enfrenta al padre de Mina, interpretado por Roshan Seth, después de que algunos dueños de moteles indios boicotearan su negocio.

“Sé que usted y su gente pueden venir aquí desde Dios sabe dónde y ser tan negros como el as de picas, y tan pronto como lleguen aquí, comenzarán a actuar como blancos. Tratándonos como si fuéramos sus felpudos”, dice Washington. . Señala su mejilla. “Sé que usted y su hija no son más que unas pocas sombras de esto aquí. Eso lo sé”.

Otras películas de principios de la década de 1990 plantearon preguntas similares.

Aunque la película ha tenido éxito, “nadie, realmente nadie” quería financiarla, dijo Nair.

Su primera película, “Salaam Bombay!”, fue un gran éxito en ese momento: fue galardonada con algunos de los premios más codiciados del cine, ganó la Caméra d’Or en el Festival de Cine de Cannes y obtuvo una nominación a la mejor película internacional. función en los Premios de la Academia. Cuando la gente se enteró de que estaba haciendo una segunda película, quisieron conocerla, recuerda Nair. Y ella tenía a Denzel Washington.

Sin embargo, incluso los más progresistas dudaron, dijo Nair, y le pidieron que dejara espacio para un protagonista blanco.

“Prometo que todos los camareros de esta película serán blancos”, decía. Se reían nerviosamente; ella se reiría a carcajadas. Y luego le mostrarían la puerta.

“Querían hacer algo más de (la película) en lugar de lo que iba a ser”, dijo Nair a CNN. “Así que no fue fácil, realmente no fue fácil”.

Eventualmente, Cinecom, que había financiado y distribuido “Salaam Bombay!”, mordió. Pero el presupuesto era ajustado para los estándares de Hollywood: apenas cinco millones de dólares, aproximadamente la mitad de lo que había pedido.

Chanda Sharma en el primer largometraje de Nair, "¡Salaam Bombay!"

En estos días, las cineastas y creadoras de televisión de mujeres de color son más comunes: Issa Rae, Mindy Kaling, Shonda Rhimes, Chloé Zhao y Ava DuVernay son conocidas con diversos grados de aclamación. Sin embargo, en la década de 1990, el panorama cinematográfico todavía era muy masculino, muy de la vieja escuela y muy blanco, dijo Seshagiri. Y “Mississippi Masala” — con sus locales duales y actores multigeneracionales de diferentes países, es en gran medida la antítesis de eso.

“Para Mira Nair, dirigir y ganar premios internacionales por dirigir largometrajes fue innovador”, dijo. “Quiero decir, eso fue increíble”.

El hecho de que una película como “Mississippi Masala” exista, entonces, es casi un milagro. Pero Nair no estaba trabajando en el vacío.

El estreno de la película coincidió con un período de gran avance para las películas sobre comunidades minoritarias e inmigrantes en diálogo entre sí, dijo Seshagiri, en lugar de en contraste con una mayoría blanca. “Do The Right Thing” de Spike Lee precedió a “Mississippi Masala”, que luego fue seguida por “Bhaji on the Beach” de Gurinder Chadha y “The Wedding Banquet” de Ang Lee. Todas las películas se proyectan en un espacio similar.

“Estas películas… realmente permitieron que los personajes minoritarios fueran complejos y multidimensionales”, dijo Seshagiri. “No tenían que ser representativos de un grupo completo de personas. Y estos personajes podían ser divertidos y sexys, incluso cuando estaban experimentando problemas reales o sintiendo un dolor real”.

Otras películas estrenadas el mismo año que “Mississippi Masala” hacen preguntas similares sobre la pertenencia. Seshagiri señaló “Daughters of the Dust” de Julie Dash y “Boyz n the Hood” de John Singleton. Aunque no son películas de inmigrantes en la misma línea que la película de Nair, dijo que abordan la cuestión de cómo nos afiliamos dentro y fuera de las familias o colectivos locales y nacionales.

“Mississippi Masala” recibió críticas muy positivas de los principales medios y críticos, incluidos Roger Ebert y el New York Times, en el momento de su lanzamiento. (Eber le dio a la película 3,5 estrellas de 4). Muchos se dieron cuenta de lo singular que era la historia.
Choudhury y Washington caminan por la playa en
Pero algunas feministas académicas estaban menos entusiasmadas, a saber, bell hooks, que escribió un artículo con la académica Anuradha Dingwaney Needham, criticando la película. En la reseña de 1992 ampliamente citada, los escritores argumentaron que la película se divierte con los estereotipos de los personajes indios, negros y blancos del sur, diciendo que la exploración de sus relaciones era superficial y burlona.

También condenaron la inclinación política de la película, particularmente la idea de que el amor romántico de alguna manera puede superar los sistemas de opresión y dominación.

La película termina con una nota optimista, pero es cautelosa: Mina y Demetrius, vestidos con ropa vagamente “étnica”, se besan juguetonamente en un campo de algodón.

La escena tiene lugar en los créditos, después de que la película real haya terminado. No hay lugar para ese amor en la película en sí, señaló Seshagiri. En ese momento, no había un mundo donde Mina y Demetrius pudieran vivir felices para siempre.

La pregunta persiste: ¿Es posible ese amor en los confines de la sociedad estadounidense? ¿Ahora es diferente? Mina y Demetrius podrían esperar eso.

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