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Viajes espaciales: ir al espacio es un verdadero dolor de espalda

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Destacados de la historia

Los astronautas pueden ganar temporalmente 2 pulgadas de altura, pero sufren pérdida de masa muscular y dolor de espalda.

Más contramedidas que involucran ejercicio pueden ayudar a mitigar el dolor y la pérdida de masa muscular



CNN

Una estadía de seis meses en la Estación Espacial Internacional puede ser un dolor de espalda para los astronautas. Si bien pueden ganar hasta 2 pulgadas de altura temporalmente, ese efecto se acompaña de un debilitamiento de los músculos que sostienen la columna vertebral, según un nuevo estudio.

En 1994, el compañero astronauta Jerry Linenger midió la estatura del astronauta Mark Lee como parte de un estudio sobre el dolor de espalda.

Los astronautas han estado reportando dolor de espalda desde finales de la década de 1980, cuando las misiones espaciales se hicieron más largas. Sus datos médicos de vuelo muestran que más de la mitad de los astronautas estadounidenses han informado de dolor de espalda, especialmente en la parte baja de la espalda. Hasta un 28% indicó que era un dolor de moderado a intenso, a veces prolongado durante la duración de su misión.

Las cosas no mejoran cuando regresan a la gravedad de la Tierra. En el primer año después de su misión, los astronautas tienen un riesgo 4,3 veces mayor de sufrir una hernia de disco.

“Es una especie de problema continuo que ha sido significativo y motivo de preocupación”, dijo el Dr. Douglas Chang, primer autor del nuevo estudio y profesor asociado de cirugía ortopédica y jefe del servicio de medicina física y rehabilitación en la Universidad de California San Diego Salud. “Entonces, este estudio es el primero en tomarlo solo de una descripción epidemiológica y observar los posibles mecanismos de lo que está sucediendo con las espaldas de los astronautas”.

Mucha atención se ha centrado en los discos intervertebrales, los amortiguadores esponjosos que se encuentran entre nuestras vértebras, como los culpables de los problemas de espalda que enfrentan los astronautas. Pero el nuevo estudio va en contra de ese pensamiento. En esta investigación, financiada por la NASA, el equipo de Chang observó pocos o ningún cambio en los discos, su altura o hinchazón.

Lo que sí observaron en seis astronautas que pasaron de cuatro a siete meses en la EEI fue una tremenda degeneración y atrofia de la musculatura de soporte en la columna lumbar (inferior), dijo Chang. Estos músculos son los que nos ayudan a mantenernos erguidos, caminar y mover nuestras extremidades superiores en un ambiente como la Tierra, mientras protegen los discos y ligamentos de distensiones o lesiones.

En microgravedad, el torso se alarga, muy probablemente debido a la descarga de la columna, en la que la curvatura de la columna se aplana. Los astronautas tampoco usan el tono muscular en la parte baja de la espalda porque no se inclinan ni usan la parte baja de la espalda para moverse, como en la Tierra, dijo Chang. Aquí es donde ocurre el dolor y la rigidez, como si los astronautas tuvieran un yeso corporal durante seis meses.

Las resonancias magnéticas antes y después de las misiones revelaron que los astronautas experimentaron una disminución del 19 % en estos músculos durante su vuelo. “Incluso después de seis semanas de entrenamiento y reacondicionamiento aquí, una Tierra, solo están recuperando alrededor del 68% de sus pérdidas”, explicó Chang.

Chang y su equipo consideran que esto es un problema serio para las misiones tripuladas a largo plazo, especialmente cuando se considera un viaje a Marte que podría demorar ocho o nueve meses solo para llegar al Planeta Rojo. Ese viaje, y el tiempo potencial que los astronautas pasan en la gravedad marciana (el 38 % de la gravedad de la superficie de la Tierra) crea el potencial para la atrofia muscular y el deterioro.

La investigación futura del equipo también analizará los problemas de cuello informados, donde puede haber incluso más casos de atrofia muscular y un período de recuperación más lento. También esperan asociarse con otra universidad en ecografías de la columna vertebral durante el vuelo, para ver qué les sucede a los astronautas mientras están en la estación espacial.

Debido a que a nadie le gusta el dolor de espalda y la pérdida de masa muscular, Chang sugirió contramedidas que deberían agregarse al entrenamiento de dos a tres horas que los astronautas tienen en la estación espacial todos los días. Aunque sus máquinas de ejercicio se enfocan en una variedad de problemas que incluyen la salud cardiovascular y esquelética, el equipo cree que los viajeros espaciales también deben incluir un programa de fortalecimiento central centrado en la columna vertebral.

Además de la posición de “pliegue fetal” que los astronautas usan en microgravedad para estirar la parte baja de la espalda o aliviar el dolor de espalda, Chang sugirió el yoga. Pero él sabe que es más fácil decirlo que hacerlo.

“Gran parte del yoga depende de los efectos de la gravedad, como el perro boca abajo, donde es posible estirar los isquiotibiales, los músculos de la pantorrilla, la parte posterior del cuello y los hombros debido a la gravedad. Cuando eliminas eso, es posible que no tengas el mismo beneficio”.

Cualquier máquina en la estación espacial también debe diseñarse con respecto al peso, el tamaño e incluso las reverberaciones que podrían producir en la estación.

Scott Parazynski, quien caminó en el espacio siete veces, ayudó en la construcción de la estación espacial en 2007.

Chang y los otros investigadores intercambiaron ideas con un equipo de realidad virtual sobre diferentes programas de ejercicios que permitirían a los astronautas invitar a amigos, familiares o incluso seguidores de Twitter a unirse a ellos en un entrenamiento virtual, haciendo que la repetición diaria de sus entrenamientos sea más divertida y competitiva.

Uno de los compañeros de equipo de Chang ha sentido este dolor personalmente. El Dr. Scott Parazynski es el único astronauta en alcanzar la cima del Monte Everest. Experimentó una hernia de disco después de regresar de la ISS a la Tierra. Menos de un año después, cuando intentó escalar el Everest por primera vez, tuvo que ser transportado en avión. Después de un proceso de rehabilitación, finalmente hizo la cumbre. Ahora, habla con los astronautas actuales sobre las formas en que pueden contribuir a los estudios sobre su salud en microgravedad.

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  • Mantener a los astronautas sanos y en forma es lo menos que pueden hacer, dijo Chang.

    “Cuando regresa una tripulación, dicen que en un lado de la estación espacial ven este hermoso planeta azul”, dijo. “Todo lo que aprecian está en este pequeño y frágil planeta. Y miran por la otra ventana y ven el infinito extendiéndose hacia la oscuridad, y regresan con un sentido diferente de sí mismos y de su lugar en el universo.

    “Todos ellos están comprometidos a promover el conocimiento del espacio y dar pasos incrementales de cualquier manera que puedan para la próxima tripulación”.



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